吴顺煌:印度没花多少钱就成功探索火星

太空探索是个烧钱的行业。据美国航天基金会此前报告称,在2013年非商业太空支出上,美国支出约413亿美元,俄罗斯和欧洲均超过50亿美元,中国花费约为35亿美元,而印度仅有10亿美元。

印度成功探索火星
印度成功探索火星

火星在印度人心里非常重要。结婚前,印度人会跑去算命。中国人看的是生辰八字,印度人看的是星象。占星家会根据每个人出生那一刻火星所处的位置来看配对,如果配对不好,那可能谈好的婚姻会不欢而散。据说,印度很多公司招人,也会根据老板的星象与应试者配对来录取员工。

不过,自9月25日起,越来越多的印度人可能会对占星术产生新的看法。在这一天,印度的曼加里安(Mangalyaan)火星探测器传回第一张火星照片,宣告印度人成功探索火星,火星在印度人眼里不再是个神秘的东西。

在去年11月5日发射的火星探测器,惨遭吐糟(参见拙文《探索火星能解决停水问题?》),如今飞行了近一年,终于尘埃落定,并修成正果。

印度人的火星探索创造了三个第一:第一个成功探索火星的亚洲国家;第一个第一次探索就获得成功的国家;第一个以低于1亿美元的超低成本探索火星的国家。

在亚洲,日本和中国各尝试过一次向火星发射卫星,最终都以失败告终。而在人类51次火星探测任务中,成功的只有21次。更让人感到意外的是,比美国MAVEN(火星大气与挥发物演化任务)慢几天进入火星轨道的曼加里安,只花了7400万美元,仅是美国人的1/9。

据报道,印度人节约开支,除了科学家工资较世界同行低之外,还有三个原因:第一,印度人把卫星做得很小,只有15公斤,节约了燃料和材料,并且利用电脑模拟技术,只做了一次实模;第二,用自有的小火箭发射,让探测器像抛铁饼一样在地球上绕几圈后再飞出去,大大节约开支;第三,利用NASA(美国国家航空和宇宙航行局)的深空网和导航系统。

印度莫迪总理骄傲的称,印度的火星计划还比不上一部好莱坞大片。美国人制作《地心引力》用了1亿美元,远超过曼加里安的7400万美元。看起来印度人的能力非常超群,莫迪称:“我们的太空项目是国家能力的闪耀象征”。

一年前的沙特报纸评论说,如此巨大的航天任务,需要成千的科学家、技术人员、制造商和规划师一起合作,在这样一项需要达到尽善尽美的工作中,成功与否取决于整个系统工程中对绝对的纪律(absolute discipline)要求。今天印度人成了,不得不佩服印度科学家的合作能力、纪律性和工作效率。

印度航天任务上的成功经验,将会激发印度人相信自己能够以同样的方式,去建设好地面上那些混乱不堪的基础设施。更加令人钦佩的是,印度科学家只用了15个月就完成了曼加里安发射前的一切工作,而孟买修建一座跨海大桥却用了八年。如果沙特人说得没错,那么,笔者之前抱怨的停水问题将有望得到解决。

但是,火星计划还是遭到很多质疑。批评者认为,印度这个有着40%营养不良的儿童的国家,花大笔钱探测太空有没有意义。这些批评者不仅有印度著名的经济学家吉恩-德雷兹(Jean Dreze),还有英国议会,因为英国人每年向印度援助4.5亿美元。

更专业的批评者来自ISRO(印度空间研究组织)的前主席奈尔(G Madhavan Nair)。奈尔认为印度探测火星过于仓促,是一种浪费行为。此计划选择了一条不理想的绕行轨道,也剔除了很多可以一起完成的任务,因为同时完成那些任务还需要更长的时间去准备。

不过对于印度的民族主义者,这些代价都是值得的。“我们所要做的首要目的是——到达(火星)”,ISRO主席拉达克克里希南(Radhakrishnan)对CNN记者说。这个项目只是一种能力的证明。

澳大利亚科学院的教授拉塞尔-博伊斯(Russel Boyce)认为:“这是一个向世人发出的信号——‘你们地认真对待(印度),(因为)我们正在发展成为一个主要的航天大国,这也说明我们正在发展成为一个伟大的国家’”。

话说回来,印度的火星项目开支,还不够印度政府发放两天的粮食补贴(印度粮食补贴每天的开支超过5000万美金),也仅相当于排灯节烧掉一天的鞭炮而已。

如果将它拿来和帕特尔(Sardar Vallabhbhai Patel)雕像相比,那简直划算得多。莫迪计划在他的家乡建造一座雕像,两倍于美国的自由女神,纪念印度的开国元老帕特尔,以唤起印度人的爱国心和团结精神。建造此雕像将要花费3.4亿美元,是曼加里安的近5倍。

所以,在9月24日,当所有印度人看到印度卫星成功进入火星轨道而欢呼雀跃时,在印度爱国者[微博]眼里,7000万美金应该花得很值。

不过,接下来的印度太空事业就可能没有简单的“大国秀”这么容易了。拉达克里希南在接受印度电视台NDTV采访时称,在证实印度能够到达火星之后,下一步的计划是载人登月。

太空探索是个烧钱的行业。据美国航天基金会此前报告称,在2013年非商业太空支出上,美国支出约413亿美元,俄罗斯和欧洲均超过50亿美元,中国花费约为35亿美元,而印度仅有10亿美元。

载人登月不再是通过“抛铁饼”的方式发射一个15公斤的卫星那么简单,它需要大量的财力,以及成熟的经验和技术。据媒体报道,技术实力雄厚的俄罗斯也只是计划在2030年启动载人登月项目。而后来紧追的中国还没有具体的立项,在2020前应该不可能启动。印度虽然在2008年,像此次发射曼加里安一样,仓促地发了一个月球探测器,但谈到载人登月,要走的路,恐怕还更长。

文/新浪财经专栏作家 吴顺煌

(本文作者介绍:印度德里大学留学生,2007年毕业于中山大学哲学系。)

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