宇宙那么大,我想去看看:繁荣的太空创业

上周,一家亚利桑那州的初创公司World View获得硅谷风险投资Canaan Partners 和 Norwest Ventures 1500万美元的融资。这家初创公司自称是“太空热气球”(space balloon),旨在将游客送到地球大气层边缘。他们使用的不是火箭,而是热气球。

宇宙那么大,我想去看看:繁荣的太空创业

这只是近来一系列硅谷对太空初创公司投资的最新案例。同样在上周,一家位于西雅图的公司Spaceflight Industries 获得1800万美元的融资,用以组建描绘地球影像的卫星群。这家公司的目标是人们可以通过付费,在智能手机上获得地球任意地点精确影像。费用为每90分钟90美元使用权。

另一家位于西雅图的公司Planetary Resources获得了超过2000万美金的融资,他们的目标更加宏伟:地外小行星采矿。

近些年,几个热心的亿万富翁的一直活跃在私人太空领域。伊隆·马斯克的SpaceX、杰夫·贝佐斯的Blue Origin 都成功试验了可回收的商用火箭,大大削减了进入太空的成本。保罗·艾伦的Vulcan也在研发平流层火箭发射,想象一下世界上最大的飞机每周在空中发射火箭。

这些巨头们已经带动孵化了大批太空创业公司,越来越多的企业家和小型投资者也加入了进来。大家似乎都看到了未来太空产业的巨大前景。WorldView首席执行官 Jane Poynter说道:“投资界开始重视太空产业了,我们一直期待的充满活力的太空产业如今已经成为现实。”

宇宙那么大,我想去看看:繁荣的太空创业

如果真的靠太空产业挣钱(比方说小行星采矿,太空装备制造),其实还有很长一段路要走。太空产业离不开卫星产业的继续发展和多国共同合作。2014年Google以5亿美金收购了地球影像公司 Skybox。Google将公司重命名为TerraBella,该公司最近才将他们的第二代卫星送上了地球轨道。值得一提的是这些卫星的视频成像能够精确到一米。

其实太空产业的现状也没那么天马行空,平流层旅游和小行星采矿正在给更加实际的商业模式让路。资本家们说到底还是要谈回报的。WorldView现在研究的热气球能够以更低廉的价格提供通讯及成像服务。

此外,Planetary Resource获得的投资将用来改变他们的首个太空望远镜的朝向,原本这个望远镜是为了寻找小行星的,但是公司将把它掉转向地球,并用于精准农业。公司的CEO Chris Lewicki也强调他们正在构建可重复、可拓展的商业模式。

Planetary Resource

Royan认为Spaceflight公司就像是太空行业里的彭博社。他说:“你登录到他们网站,可以按照各种条件搜索自己所需的卫星图片,比如显示超过3000英尺的山峰,或是过去三十年内所有卫星图片,等等,之后Spaceflight会从其合作的卫星公司那里获取数据,让用户选择是否购买那些卫星图片源数据。这其实和彭博社有些相似,因为彭博社在商业资讯领域一直扮演的就是‘中间人’的角色。”

Spaceflight所涉足的行业领域比较小众,他们从卫星地图中筛选出有价值、可执行、且具有一定洞察力的地理空间数据。值得一提的是,该公司启动了一项称为“三叉戟”的商业战略。首先,他们与Planet Labs、Spire和Planetary Resources等卫星公司合作,帮助他们组织有效负载,尽可能确保这些公司的卫星能无缝进入太空。(Spaceflight会安排每次“共享”发射多颗小卫星)

即使在科技界,踏入太空商业领域的巨头已不胜枚举。特斯拉汽车CEO马斯克(Elon Musk)创立了太空旅行公司SpaceX;亚马逊CEO 贝索斯(Jeff Bezos)投资了Blue Origin。

此外,航空业巨头英国维珍集团创始人里察·布兰森(Richard Branson)开办了Virgin Galantic,其它几个主要飞机制造公司也在研究制造载人的太空飞行器。不过,上述巨头推出的旅行方式都是搭乘航天飞机,所需燃料、装备相对成本较高,目前开出的价格大约在20万到25万美金左右。

WorldView

World View CEO珍·波因特解释,其它太空旅行方式都是搭乘航天飞机,乘客受到冲击力较大,对于身体不适或年纪较大的乘客来说,都不太安全,也不适合。World View是采用庞大的氦气气球,缓缓地、轻柔地将航天舱带入大气层中。航天舱的大小约跟八人座的私人飞机一样,有厕所,还有点心吧台。

为了推动太空私人旅行,World View仍在努力。“中国民众对于太空和科学非常向往,并且对于探索这些领域有强烈的欲望。能够从太空中看我们身处的地球,对于人类来说是好事。从不同的高度看地球,让我们更能体会、也有不同的角度,去了解和改变对于某些重要世界问题的看法,像是污染,全球暖化等问题。”

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