三星踏上智能手机芯片争霸之路

三星很可能取得苹果下一代iPhone上使用的A9芯片的大部分代工合同。

三星踏上智能手机芯片争霸之路

腾讯科技讯 4月22日,作为世界上最大的智能手机和电视机制造商,韩国三星电子公司也开始将目光更谨慎地对准了芯片业务。三星已经决定斥资150亿美元在韩国建造新的半导体工厂,与这个行业大部分制造商最多愿意花费100亿美元建新厂相比,三星此举堪称大手笔。

三星一直遵循着摩尔定律,但是为了追赶芯片的创新步伐,芯片制造商们不得不投入大量资金研发,同时提出诸多创意应对这个问题。到目前为止,三星已经开始获得回报。

三星是全球最大的存储芯片制造商,也是继英特尔之后的世界第二大处理器制造商。而英特尔是被提出摩尔定律的戈登·摩尔(Gordon Moore)帮助创建的。现实生活中,三星产品几乎已经无所不在,包括你最喜欢的平板电脑中的闪存。

今天的芯片制造行业正竭力追求芯片小型化。第一批制造出更小、更快速下一代芯片产品的公司将赢得更多客户(包括吸引竞争对手的客户),并更快收回投资。三星半导体业务代工行销部资深主管凯文·洛(Kelvin Low)表示:“对于我们来说,争当第一非常重要。近来,第二和第三已经变得非常有挑战性……因为从这一点来看,确保市场份额将非常困难。”

事实上,“争当第一”对三星来说的确非常重要。三星正在改善其制造工艺,开发比大多数竞争对手更为先进的芯片技术。三星没有去学一项新技术,而是同时进行3项新技术的研发,尽管这可能导致产量降低等问题。

到目前为止,三星所冒的风险正获得回报。三星正吸引新的客户,占据代工市场更大份额。现在,高通和Nvidia等“无生产线公司”都将其设计的芯片交给芯片制造商生产。分析师认为,三星芯片制造工厂将重新赢得苹果下一代iPhone处理器的代工合同,这不仅让三星增加收入,同时也帮其赢得声誉。除了三星外,苹果是世界上购买芯片最多的公司。但是三星去年失去了苹果合同,因为双方在手机和平板电脑设计方面出现法律纷争。偶尔的失足或延迟,就可能让三星赢得的新客户重新叛投向其他竞争对手。

遵循摩尔定律

1965年,效力于英特尔公司的摩尔发现,芯片的复杂性会定期内更迭。他最初认为这个特定期限是每年都会发生,但随后发现是每过两年更迭一次,令处理器模块变得更小、更紧凑,这会让设备速度更快、售价更便宜、更省电。他的发现被称为摩尔定律,至今已经过去50年。

但是对于芯片制造商来说,遵守摩尔定律的代价过于高昂。每一代新的处理器技术需要耗费数年时间研发,需要投入数十亿美元研究、购买和建造设备。而建立新的半导体工厂的成本可能高达100亿美元,这都限制了公司建立新厂和研发领先芯片技术的意愿。

三星踏上智能手机芯片争霸之路

与此同时,对于“无生产线”的芯片公司来说,设计更为先进的处理器也更加昂贵。这意味着,那些不需要最先进技术的东西,比如高端智能手机和数据中心将减缓采用最新技术芯片的速度。

现在,在很大程度上,只有4家制造商依然在遵循着摩尔定律,它们分别是英特尔、三星、台积电以及Globalfoundries。如果这些公司不再遵守摩尔定律,我们使用的智能手机将无法变得更智能化,电池续航时间也不会超过一两天。

创新可能失速

芯片制造是一项庞大业务。据市场研究公司Gartner公布数据显示,去年,芯片销售额达468.5亿美元,比2013年增长16%。台积电在这个领域占主导地位,占据半数以上市场份额。三星的市场份额为5.1%,排名第四。

但是三星在芯片市场中占据着独特地位。它不仅为自己的电子产品设计和生产半导体,也为其他公司建造处理器,包括其智能手机宿敌苹果。

台积电则专为其他公司生产处理器。Globalfoundries则利用三星授权的技术,为其他公司建立先进处理器。与此同时,英特尔也已涉足代工市场,为多家没有竞争关系的小公司制造芯片。此外,英特尔正致力于大量制造自己的处理器。

第二 = 第一失败者

争当拥有新技术的“首个吃螃蟹者”不仅可带来夸耀的权利,也会吸引更多客户,同时带动制造商的工厂,帮助其赚更多钱,然后投资建造更多工厂。如果一个芯片制造商没有工厂制造能力,它就没有办法回笼资金,也没办法投资建造其他关键设施。

几个月前,当三星领先台积电开始首先使用当前最先进技术——14纳米晶体管进行生产时,业内为之大吃一惊。台积电表示,他们计划今年年末开始运用这项最新技术。但是即使其6个月后开始投产,对客户吸引力也不会太大。台积电没有对此做出回应,但该公司预计,由于芯片市场竞争加剧,其本季度营收将会下降。

市场研究公司Gartner分析师萨莫埃尔·王团(Samuel Tuan Wang)表示:“在过去20年间,大部分最先进的技术都是台积电及其代工服务开发出来的,除了英特尔。现在,三星历史上首次击败了台积电的时间表,其工艺技术几乎领先了台积电2个季度。”

三星也达到另一个里程碑,即工艺落后英特尔仅6个月,而非数年时间。但是英特尔目前已经出售许多14纳米PC芯片,并已降低将其技术应用到移动处理器上的速度。因为现在智能手机芯片销量已经超过PC芯片,英特尔已经错过了这个快速增长的市场。Galaxy S6可能是三星今年最畅销智能手机,它也是第一款使用三星14纳米芯片的产品。

三星如何击败台积电?三星决定直接跳过20纳米技术,目前台积电正用这种技术建造苹果A8和A8X iPhone芯片与iPad处理器。相反,三星将其注意力和研发重点瞄准14纳米技术。三星半导体业务代工行销部资深主管洛说:“这不是一朝一夕的事情,更不是魔术。我们基本上将全部精力放在14纳米技术上,其他代工厂家则选择集中于20纳米或22纳米技术。”

三星踏上智能手机芯片争霸之路

即使三星在代工厂家中有最好的技术,但依赖芯片制造业务也存在很大风险。三星经常谈及横亘在其电子业务与芯片业务之间的“万里长城”,意即三星的芯片需要保密,而其他消费电子产品制造商正在建造的产品则需要三星的处理器。但这是一个竞争激烈的领域,很难想像三星会摒弃其最大客户(自己),进而优先满足其他客户的需求。

现在的问题是:三星是否只是短暂超过台积电,甚至赶超英特尔。未经过碰撞,英特尔显然不会放弃其在制造行业长期的领导地位。英特尔表示,在先进的芯片技术领域,它不相信任何对手能超越自己。当被问及三星或台积电是否正在迎头赶上时,英特尔负责开发未来芯片的高级研究员马克·波尔(Mark Bohr)说:“我不认为有人能赶超我们,不论是从时间还是功能上看,都是如此。”

三星领先

三星依然在吸引新的客户,无论是其老版的28纳米技术还是最新的14纳米技术。世界上最大的图形芯片制造商Nvidia3月份在监管文件中证实,已经将三星加为制造伙伴。而一年前,它还主要依赖台积电代工。Nvidia拒绝透露哪款芯片将由三星代工生产,但称台积电将依然是其非常重要的代工伙伴。

据传世界上最大的3G和4G LTE芯片制造商高通也表示,其最新Snapdragon移动处理器也有望交给三星代工。但高通还未对此做出回应。

接下来就是苹果。三星的代工业务去年曾遭受重创,当时苹果将代工合同交给台积电。三星与苹果已经合作多年,为后者的iPhone和iPad生产芯片。但是苹果与三星一度陷入专利侵权诉讼中。损失了苹果的芯片代工业务对三星的声誉和财政都造成重大影响。Gartner估计,去年三星为苹果制造芯片赚取27亿美元,而2013年作为苹果芯片主要制造商,三星收入高达43亿美元。

可是,市场观察家们认为,苹果会将下一代iPhone上使用的14纳米A9芯片重新交给三星代工生产。Jefferies的分析师3月份时曾表示:“三星很可能取得苹果A9芯片的大部分代工合同。”苹果拒绝发表评论,三星也只称其客户正不断增加。

台积电当然不会就此沉沦下去,其代工业务比三星规模大10倍,也不存在类似三星的“敌友难辨”问题。

其他公司对与竞争对手合作可能感觉不舒服,为此选择Globalfoundries。现在这家公司归阿布扎比政府投资机构所有,正与三星密切合作,获得三星授权使用其14纳米技术。分析家认为,苹果、高通以及其他公司可能会将Globalfoundries作为三星制造技术的第二选择,帮助减轻竞争风险和供应短缺问题。

竞争依然会继续

三星踏上智能手机芯片争霸之路

三星芯片业务为其带来的财富可能会持续增加,但这种情况可能在明天就被改变。在新的制造业竞赛中,没人敢冒险减速。有专家预测,英特尔、台积电以及三星在研发下一代技术——10纳米技术方面,将会保持齐头并进的势头。

芯片制造研究公司VLSI Research的CEO丹·哈奇森(Dan Hutcheson)认为,如果三星和台积电赶超英特尔,后者将被削弱至边缘地带,这家公司进军移动市场将更为艰难。如果台积电击败三星,它可能依然会挽回流失的客户。

这就像一个巨大的仓鼠轮,上面有数十亿美元财富。Gartner分析师称:“如果你想赢得市场,你就不能停下。一旦停下来,你就会落后,而那就意味着游戏结束。”

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1 Response

  1. 互联网思维说道:

    芯片制造研究公司VLSI Research的CEO丹·哈奇森(Dan Hutcheson)认为,如果三星和台积电赶超英特尔,后者将被削弱至边缘地带,这家公司进军移动市场将更为艰难。如果台积电击败三星,它可能依然会挽回流失的客户。

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