我们究竟需要怎样的儿童类APP?

古铁雷斯(RAUL GUTIERREZ)是布鲁克林地区儿童app公司Tinybop的创始人,他担心品牌效应会影响儿童的游戏方式。他说:“现在的儿童电影和电视节目都很棒,但是,这些节目越来的越多的使用玩具,而这些玩具可能会限制儿童的想象力。

不管你是否同意这一说法,它都催生了很多炫酷的儿童类APP。机器人工厂(Robot Factory)就是其中之一,它是由Tinybop公司开发的首款新型数字化玩具,只能在ios运行,收费为3美元。正如它的名字一样,该APP像一个动画工作室,孩子们可以自己设计和组装机器人,而且“工厂”内还设定了一些障碍,供孩子们测试他们的机器人。在这个高度开放的系统中,机器人拥有两个大脑,手臂和腿也能够自由伸展。APP提供各种组件,孩子们则利用这些组件创造自己的玩具和故事。

为想象而设计

古铁雷斯首先注意到了乐高。相比他年轻时玩的那些大众化的玩具,他儿子的玩具总有一个更加明确的目的。这些玩具组件鼓励孩子们创造特定的玩具,目标达成后,孩子们非常兴奋,但它不会告诉孩子们,这些组件可以被用来做任何东西。

古铁雷斯说:“不仅是乐高,实际上几乎所有的玩具,不管是虚拟的还是实体的,都设定了一套特定的游戏规则,而利用想象力创造、重复、改变、测试具体的事物,在这类玩具中消失了。

机器人工厂彻底的改变了现状。它既不设定游戏规则也不设定游戏级别,它不提供操作规范也不设定游戏等级。它更像是一个会思考的数码玩具,而且只关注机器人。

这个APP将机器人的各部件分为一些类型,各种各样的身体,手臂,腿还有一些小配件(比如天线,爪子,配在坦克上的大脑),比如说,你可以把坦克履带,弹簧或者类似蜘蛛腿一样的东西当他的腿。所有的组件都可以组装在一起。你也可以用弹簧使腿自由伸展。或者你把弹簧贴在机器人的头上或者侧边。当然,你还可以在机器人身上贴五个单弹簧,这些弹簧向四面八方延展,如同车轮辐条一样。总之,你可以创造一切。这个APP的说明书由英国艺术家欧文戴维制作,而机器人则更像一个老式的日本怪兽电影或者科幻书封面里的人物,而不是《终结者》或者《变形金刚》里的那样。

物理乐趣

真正让这种自由创造变得非常有趣的是:你可以测试你创造的东西。Tinybop所有的APP——包括讲述解剖和生物群落特性的交互书——都建立了动态的动画模型。这款APP也不例外。机器人的每一个部件都有其独特的物理特性,工作原理各不相同。不同的腿重量不同,运动方式也不一样。有些时候,特定的组件结合起来会产生新的运动方式。我的弹簧单高跷机器人可以跨越各种障碍。而有点像坦克的小机器人则被卡住了。

这对工程师而言是一个“巨大的挑战”,你根本不知道孩子们究竟会用这些部件造出个什么东西来。通常,我们认为孩子们会按照常规思维,创造出只有两只脚,两个手臂,一个头的机器人。但是,很快当我们看到他们创造的第10个或者第20个机器人后,我们发现他们真的可以造出很多稀奇古怪的东西来。因此,古特雷斯说很多制作机器人的APP只是在欺骗孩子们。他们的机器人会飞而不会走。“让机器人飞起来,你只需要让背景墙滚动起来,而不需要向孩子们展示机器人行走的物理原理。”

但是,对Tinybop而言,复杂的工程物理引擎是整个系统的重点。在特定的框架下为机器人设定动画看起来很精美,但它只是重复而已,古铁雷斯说。“我们认为真正能够吸引孩子们的是让他们觉得自己可以控制整个动画过程。”我虽然不是一个小孩,但我知道这意味着什么。在机器人工厂里,你真觉得自己在驾驭各种动画,你甚至觉得你创造出了那些APP开发者们都没有想过的东西。

接下来的几个月,Tinybop计划为APP加入一些新功能:提供更多的组件,让机器人能够有更多的活动方式,包括跳舞和举手击掌。但是它绝不会添加反派人物使机器人卷入战争。

古特雷斯说:“从长远来看,游戏化的成分越多,其限制可能会越大。大人们通常想的是:这个游戏是什么?如何升级?如何赢得胜利?但是,孩子们的思考方式完全不一样,他们会想:“我创造了这个东西,我想知道它如何运行。现在,我可以修改一下,然后创造出一个新东西。”

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